[Newsmaker] 한국에 ‘외로움장관’이 필요한가?

지난 6월 28일 숨진 채 발견된 서울 강서구의 한 50대 남성의 자택에는 빈 냉장고와 라면봉지 가득 찬 세면대, 미납요금 고지서가 가득했다.

그의 사망은 전체 가구의 거의 3분의 1이 1인 가구인 한국에서 증가하는 외로운 죽음에 추가되었습니다.

사회적 고립과 고독은 현대 사회에서 심각한 문제가 되고 있으며, 이는 한국만의 문제가 아닙니다. 최근 몇 년 동안 영국과 일본과 같은 국가에서는 외로움을 해결하기 위한 국가 차원의 프로젝트를 시작하여 국제적 주목을 받았습니다.

1인 가구가 늘어나고 외로움을 느끼는 사람들이 늘어나는 상황에서 한국은 이 나라들처럼 ‘고독부 장관’을 임명해야 할까?

한국에서 자라는 고립감

통계청에 따르면 1인가구는 2016년 539만 가구에서 2021년 664만 가구로 급증해 전체 가구의 31.7%를 차지한다. 혼자 사는 사람들이 늘어나고, 코로나19 팬데믹 시대의 사회적 거리두기가 한국인들에게 고립감을 더한 것으로 보인다.

(123rf)

한국갤럽과 서울신문이 지난해 12월 전국 성인 1008명을 대상으로 공동 조사한 결과 응답자의 45.9%가 코로나19 이전보다 ‘더 외롭다’고 답했다.

통계청이 2021년 발표한 보고서에 따르면 남성의 외로움은 2019년 19.6%에서 1년 후 21.2%로, 여성은 21.5%에서 23.4%로 늘었다. 삶에 대한 만족감, 삶의 의미 찾기, 전반적인 정서 등을 포괄하는 ‘주관적 웰빙’ 측면에서는 사회적으로 고립된 사람과 그렇지 않은 사람 사이에 상당한 차이가 있었다.

대한임상심리학회는 2018년 회원 심리학자 317명을 대상으로 한국인의 외로움 정도를 조사한 결과, 의사들이 평균 78점(100점 만점에 78점)을 주었다. 응답자들은 ‘개인주의가 증가한다'(62.1%)를 꼽았다. 가장 큰 원인은 계층간 긴장, 경기 침체 등의 요인이 각각 54.6%, 48.3% 증가하는 것으로 나타났다.

같은 해 지역 여론조사업체 한국리서치가 실시한 보고서에 따르면 응답자의 7%는 ‘지속적으로 외로움을 느낀다’고 답했고 19%는 자주 느낀다고 답했다. 독신 응답자의 약 41%가 자주 또는 지속적으로 외로움을 느낀다고 답한 반면, 커플의 경우 그 수치는 18%로 떨어졌습니다.

연구 결과는 모두 한국 사람들 사이에서 외로움이 증가하고 있음을 지적하며, 전 세계의 다른 연구에서는 이것이 실제 건강 위험을 초래할 수 있음을 나타냅니다.

외로움은 죽인다

수년에 걸친 많은 연구에 따르면 외로움은 신체적 웰빙에 해로울 수 있습니다.

이달 초 미국심장협회(American Heart Association)는 사회적 고립과 외로움이 심장마비나 뇌졸중에 걸릴 위험을 높이거나 사망할 위험을 높일 수 있다는 과학적 성명을 발표했습니다.

AHA 저널에 실린 성명서 작성 그룹의 의장인 Crystal Cene은 “사회적 고립과 외로움이 일반적으로 심장 및 뇌 건강을 악화시킬 위험이 증가한다는 강력한 증거가 있습니다.”라고 말했습니다.

보고서에 따르면 심장마비 또는 심장 질환으로 인한 사망 위험이 29%, 뇌졸중 위험이 32% 증가했습니다.

연구자들은 앞서 언급한 요인들과 심부전, 치매, 인지 장애와 같은 다른 신체 상태 간의 연관성에 대한 데이터가 드물고 덜 강력하다고 지적했습니다.

영국 리즈의 공중 보건 학자들이 작성한 2020년 논문에서도 사회적 고립, 외로움, 신체적 건강 사이의 상관 관계를 강조했습니다.

“사회적 고립은 모든 원인으로 인한 사망 위험을 29% 증가시키는 반면, 외로움은 독신 생활을 26%, 독거 생활을 32% 증가시킵니다.” 65세 미만의 경우 이 세 가지 중 하나와 관련된 건강 위험이 훨씬 더 큽니다.”라고 논문은 지적했습니다.

Trends in Cognitive Sciences 저널에 발표된 또 다른 2020년 연구에서는 사회적 고립이 뇌의 건강과 면역 체계에 부정적인 영향을 미칠 수 있음을 보여주었습니다.

“사회적 고립이나 사회적 기회의 부족은 외로움을 느끼게 합니다. 직간접적으로 이러한 감정은 심리적 웰빙은 물론 육체적 건강, 심지어는 장수에도 광범위한 영향을 미칩니다.”라고 연구원들은 말했습니다.

“한마디로 외로움은 사람을 죽인다.”

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정부가 개입해야 하는가?

2018년 당시 영국 총리인 테레사 메이는 조 콕스(Jo Cox) 하원의원이 국가의 외로움을 줄이는 방법을 조사한 위원회에 대응하여 영국의 외로움 문제를 해결하기 위한 장관급 주도를 만들었습니다. 흔히 ‘외로움의 장관’이라고 부르지만 별도의 부처가 아니라 문화체육 담당 차관급 공무원의 책임으로 현재 나이젤 허들스턴(Nigel Huddleston) 체육부 장관이 맡고 있다.

2021년 당시 일본 총리였던 스가 요시히데(菅義偉) 정부는 사카모토 테쓰시 관방장관을 국내 최초의 ‘외로움 장관’으로 임명했다.

경제협력개발기구(OECD) 자료에 따르면 회원국 중 자살률이 가장 높은 국가인 한국은 외로움에 대한 두 섬나라의 경계심이 강하게 울려 퍼진다.

2020년 기준 우리나라의 자살률(인구 10만 명당 자살 건수)은 25.4명으로 OECD 회원국 중 1위다. 그 뒤를 리투아니아가 20.3, 슬로베니아가 15.7로 뒤를 이었다. 일본과 영국은 각각 14.6과 8.5였다.

이 수치는 우울하게 들리지만 실제로는 10년 전인 2020년의 13,195명과 비교하여 15,906명의 자살 사망자가 사상 최고치를 기록한 것과 비교하면 개선된 수치입니다.

한국 사람들은 아직 외로움 문제에 대한 정부의 개입이라는 아이디어를 두 팔 벌려 수용하지 않고 있습니다. 영국의 고독감 장관 임명 소식에 앞서 한국리서치가 한국도 따라야 하는지에 대한 여론조사를 실시한 결과, 46%가 반대, 40%가 찬성하는 것으로 나타났다.

뚜렷한 추진력 부족에도 불구하고 정부가 사회적 고립과 외로움 문제에 더 많이 관여할 수 있다는 징후가 있습니다.

8월 23, 담당자. 국민의당 김기현 대표와 더불어민주당 노웅래 대표가 국회에서 열린 제1회 외로움·사회적 고립 문제 해결 포럼을 주최했다.

“누구나 외로움을 느낀다. 고용주나 동료와의 대결을 통해 느끼는 감정은 일종의 사회적 외로움일 수 있다. 그러나 이러한 문제에 대해 불평하는 사람들은 사회적 기술이나 성격에 문제가 있는 것으로 간주되는 경향이 있다”고 포럼에서 서울대 도시사회학과 신인철 조교수가 말했다. 한국 사회의 외로움 문제의 심각성.

“한국 사회가 외로움 문제를 해결해야 한다는 요구가 (대중 사이에서) 증가하고 있습니다. 국가 차원의 대책(외로움)과 사회적 관계 회복에 대한 논의가 필요하다”고 말했다. 노 말했다.

전병극 문화체육관광부 차관은 사회적 고립을 해소하기 위해 지역사회 차원에서 다양한 문화교양 프로그램을 운영하는 정부의 역할이 필요하다고 강조하고, 외로움과 사회적 고립에 대처하는 것이 국책과제 중 하나가 될 것이라고 다짐했다.

By 윤민식

(minsikyoon@heraldcorp.com)

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